O custo decrescente da energia solar levou a um boom nos últimos anos, com cada vez mais painéis fotovoltaicos surgindo nos telhados e nas fazendas solares em todo o mundo, fica a pergunta:

Mas o que acontece com todos esses painéis solares quando eles chegam ao fim de sua vida útil? E quanto aos dispositivos eletrônicos com vida útil ainda menor?

O Instituto de Tecnologia da Geórgia e seus pesquisadores divulgaram uma análise do impacto das políticas governamentais implementadas para reduzir a quantidade de lixo eletrônico que enche os aterros sanitários.

“Há muita preocupação nos círculos de sustentabilidade de que os fabricantes estão fazendo coisas com períodos de vida cada vez mais curtos e os produtos talvez sejam intencionalmente feitos para se tornar obsoletos para induzir a substituição de compras”, disse Beril Toktay, professor da Scheller College of Georgia Tech. 

O estudo, que foi publicado em 4 de abril na revista Management Science, enfocou as políticas governamentais usadas para incentivar os fabricantes de eletrônicos a pensar mais sobre o que acontece no final do ciclo de vida do produto. Esses programas, que são chamados de leis de responsabilidade estendida do produtor (EPR) e já estão em uso em alguns estados, têm dois objetivos comuns: fazer com que os produtores projetem seus produtos para serem mais fáceis de reciclar ou aumentar sua durabilidade para aumentar a vida útil do dispositivo.

No entanto, os pesquisadores relataram que essas metas geralmente estão em desacordo.

“O que descobrimos é que, às vezes, quando você projeta para reciclabilidade, você desiste da durabilidade e, quando a durabilidade é o objetivo, a reciclabilidade é sacrificada”, disse Toktay.

Em teoria, um produto que agregue facilidade em reciclar  e ao mesmo tempo durável seria o auge do design de produto ambientalmente responsável. Os pesquisadores apontaram para automóveis com estruturas de metal mais grossas que duram mais e também têm materiais mais recicláveis. Nesse cenário, as políticas do EPR enfatizando a durabilidade e a reciclagem funcionam lado a lado.

“Às vezes, escolhas simples que designers de produtos fazem, como usar cola ou fixadores para montar um dispositivo, realmente afetam a reciclabilidade no final da vida”, disse Natalie Huang, ex-aluna da Georgia Tech e agora professora assistente na Universidade de Minnesota.

No entanto, não existe tal sinergia, no caso dos painéis fotovoltaicos, os pesquisadores destacaram como os painéis de película fina são muito mais econômicos para reciclar do que os outros painéis porque contêm metais preciosos. Enquanto isso, os painéis de silício cristalino, que não são tão eficientes em termos de custo para reciclar, têm vida útil muito mais longa porque seus componentes se degradam lentamente.

“Esses tipos de trade-offs são comuns e, portanto, de uma perspectiva de formulação de políticas, não há uma abordagem única que funcione”, disse Atalay Atasu, professor da Scheller College of Business. “Você realmente tem que distinguir entre diferentes categorias de produtos para considerar as implicações de reciclabilidade e durabilidade e certificar-se de que sua política não está em conflito com o objetivo.”

Os pesquisadores disseram que, em alguns casos, as políticas de EPR podem levar ao aumento da geração de resíduos se os produtos se tornarem mais recicláveis, porém menos duráveis, ou levarem a um aumento das emissões de gases de efeito estufa se os produtos forem mais duráveis, mas menos recicláveis.

Para ajudar a determinar como as políticas governamentais poderiam impactar os produtos individuais, os pesquisadores criaram um modelo matemático para ajudar a prever o impacto que essas políticas teriam sobre os produtos com base em seus materiais e características de design. Entre os fatores que o modelo leva em conta estão o custo de produção base do produto, o grau de dificuldade em aumentar a reciclabilidade e a durabilidade, o grau de interação entre reciclabilidade e durabilidade no design do produto e as propriedades de reciclagem do produto.

“Em última análise, o que procuramos é encontrar uma maneira de fazer análises de cenário para determinar qual seria a melhor política para diferentes categorias de produtos”, disse Toktay. “Daqui a 15 ou 20 anos, muitos painéis vão sair dos telhados, eles estão sendo projetados com o fim da vida em mente e com a consideração de qual é a melhor maneira de reduzir o impacto da produção desses painéis?”